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La Mascarada de Navidad *

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Una historia de Navidad de Mary E. Wilkins Freeman

La Mascarada de Navidad

por Mary E. Wilkins Freeman

En Nochebuena, la majestuosa mansión del alcalde presentó un hermoso aspecto. Había hileras de velas de cera de diferentes colores en cada ventana, y más allá de ellas se podían ver los candelabros de oro y cristal resplandecientes de luz. Los violines chirriaban alegremente y pequeñas formas encantadoras pasaban volando por las ventanas al compás de la música.

Había hermosas alfombras colocadas desde la puerta a la calle, y constantemente llegaban carruajes y nuevos invitados tropezaban con ellos. Todos eran niños. El alcalde estaba dando una Mascarada de Navidad esta noche a todos los niños de la ciudad, tanto a los pobres como a los ricos. La preparación para este baile había causado una sensación inmensa durante los últimos tres meses. Se habían colgado carteles en los puntos más conspicuos de la ciudad, y todos los diarios tenían al menos una columna dedicada a él, encabezada con 'LA MASCARADA DE NAVIDAD DEL ALCALDE', en letras muy grandes.

El alcalde había prometido sufragar los gastos de todos los niños pobres cuyos padres no pudieron hacerlo, y se ordenó que le enviaran las facturas de sus disfraces.

Por supuesto, hubo una gran expectación entre los clientes habituales de la ciudad, y todos resolvieron competir entre sí para ser los más populares y los más frecuentados en esta gala. Pero los carteles y los avisos no habían salido una semana antes de que apareciera un nuevo Cliente que arrojó a todos los demás a la sombra directamente. Instaló su tienda en la esquina de una de las calles principales y colgó sus hermosos trajes en los escaparates. Era un hombre pequeño, no mucho más grande que un niño de diez años. Sus mejillas estaban rojas como rosas, y llevaba una peluca larga y rizada blanca como la nieve. Llevaba un traje de calzas de terciopelo carmesí hasta las rodillas y un pequeño abrigo de cola bifurcada con hermosos botones dorados. Profundos volantes de encaje caían sobre sus esbeltas manos blancas y lucía elegantes hebillas de piedras relucientes en las rodillas. Se sentó en un taburete alto detrás de su mostrador y sirvió a sus clientes él mismo; no tenía empleado.

Los niños no tardaron en descubrir las cosas bonitas que tenía y lo superior que era a los demás clientes, y de inmediato comenzaron a acudir en masa a su tienda, desde la hija del alcalde hasta la del pobre trapero. Los niños debían seleccionar sus propios disfraces, según había estipulado el alcalde. Iba a ser un baile para niños en todos los sentidos de la palabra.

Así que decidieron ser hadas y pastoras, y princesas según sus propias fantasías y esta nueva vestimenta tenía encantadores disfraces a su medida.

Se notaba que, en su mayor parte, los hijos de los ricos, que siempre habían tenido todo lo que deseaban, escogían las partes de gallinas y campesinos y cosas por el estilo y los niños pobres saltaban ansiosos ante la posibilidad de ser princesas o ser princesas. hadas durante unas horas en sus miserables vidas.

Cuando llegó la Nochebuena y los niños acudieron en masa a la mansión del Alcalde, ya fuera por el arte del Vestuario o por su propia adaptación a los personajes que habían elegido, fue maravilloso lo realistas que eran sus representaciones. Esas pequeñas hadas con sus faldas cortas de gasa de seda, en las que aparecían destellos dorados mientras se movían con sus divertidas alas de gasa, como mariposas, parecían verdaderas hadas. No parecía posible, cuando flotaban al son de la música, medio apoyados en las puntas de los delicados dedos de los pies, medio apoyados en sus finas alas purpúreas, con sus delicados cuerpos balanceándose al compás, que pudieran ser cualquier cosa menos hadas. Parecía absurdo imaginar que eran Johnny Mullens, el hijo de la lavandera, y Polly Flinders, la niñita de la asistenta, etcétera.

La hija del alcalde, que había elegido el personaje de una gallina, parecía tan auténtica que uno apenas podía soñar que alguna vez fuera otra cosa. Por lo general, era una señorita esbelta y delicada, bastante alta para su edad. Ahora se veía muy baja, curtida y morena, como si estuviera acostumbrada a cuidar gansos en todo tipo de clima. Así sucedió con todos los demás: los Caperucita Roja, las princesas, los Bo-Peeps y con cada uno de los personajes que acudieron al baile del alcalde Caperucita Roja miró a su alrededor, con ojos grandes y asustados, todo listo. para espiar a la loba, y llevaba su pequeña porción de mantequilla y su tarro de miel con cautela en su canasta. Los ojos de Bo-Peep se veían rojos de llanto por la pérdida de su oveja y las princesas se movían grandiosamente en sus espléndidas colas de brocado, y sostenían sus cabezas coronadas tan altas que la gente medio creía que eran verdaderas princesas.

Pero nunca hubo nada como la diversión en el baile de Navidad del alcalde. Los violinistas tocaban y tocaban el violín, y los niños bailaban y bailaban sobre los hermosos suelos encerados. El alcalde, con su familia y algunos grandes invitados, se sentó en un estrado cubierto con terciopelo azul en un extremo del salón de baile y observó el deporte. Todos estaban encantados. La hija mayor del alcalde se sentó al frente y aplaudió con sus pequeñas manos blancas y suaves. Era una doncella alta y hermosa, y vestía un vestido blanco y una pequeña gorra tejida con violetas azules en su cabello amarillo. Su nombre era Violetta.

La cena se sirvió a medianoche, ¡y qué cena! Las montañas de hielos rosados ​​y blancos, y las tortas con castillos de azúcar y jardines de flores en la parte superior, y las encantadoras formas de gelatinas de color dorado y rubí. Había bombones maravillosos que ni siquiera la hija del alcalde comía todos los días y todo tipo de frutas, frescas y confitadas. Tomaron vino de prímula en vasos verdes y vino de bayas de saúco en tinto, y bebieron la salud del otro. Cada uno de los vasos contenía un dedal. La esposa del alcalde pensó que era todo el vino que debían tomar. Debajo del plato de cada niño había un bonito regalo y cada uno tenía una canasta de bombones y pastel para llevar a casa.

A las cuatro en punto los violinistas pusieron sus violines y los niños se fueron a casa hadas y pastoras y pajes y princesas todos parloteando alegremente sobre el espléndido momento que habían pasado.

Pero en poco tiempo qué consternación hubo en toda la ciudad. Cuando los orgullosos y cariñosos padres intentaron desabrochar los vestidos de sus hijos, para prepararlos para la cama, no se les quitó ni un solo disfraz. Los botones volvían a abrocharse tan rápido como se desabrochaban, incluso si sacaban un alfiler, se deslizaba de nuevo en un abrir y cerrar de ojos y cuando se desataba una cuerda, se volvía a atar en un moño. Los padres estaban terriblemente asustados. Pero los niños estaban tan cansados ​​que finalmente los dejaron ir a la cama con sus elegantes disfraces y pensaron que tal vez saldrían mejor por la mañana. Así que Caperucita Roja se fue a la cama con su manto rojo, agarrándose con fuerza a su canasta llena de golosinas para su abuela, y Bo-Peep durmió con su cayado en la mano.

Todos los niños se fueron a la cama con bastante facilidad, estaban muy cansados, a pesar de que tenían que ir en esta extraña disposición. Todas, excepto las hadas, bailaban y hacían piruetas y no se quedaban quietas.

'Queremos columpiarnos en las briznas de hierba', decían ellos, 'y jugar al escondite en las copas de los lirios, y echar una siesta entre las hojas de las rosas'.

Las pobres asistentas y carboneros, cuyos hijos eran en su mayor parte las hadas, los miraban con gran angustia. No sabían qué hacer con estas pequeñas criaturas radiantes y juguetonas en las que sus Johnnys, Pollys y Betseys se transformaron tan repentinamente. Pero las hadas se fueron a la cama en silencio cuando llegó la luz del día, y pronto se durmieron profundamente.

No hubo más problemas hasta las doce en punto, cuando todos los niños se despertaron. Entonces, una gran ola de alarma se extendió por la ciudad. Entonces ninguno de los disfraces se quitó. Los botones se abrochaban tan rápido como se desabrochaban, los alfileres se acolchaban tan rápido como se sacaban y las cuerdas volaban como un rayo y se retorcían en nudos tan rápido como se desataban.

Y eso no era lo peor. Cada uno de los niños parecía haberse convertido, en realidad, en el personaje que había asumido.

La hija del alcalde declaró que iba a cuidar a sus gansos en el pasto, y las pastoras saltaron de sus canteros de plumón, arrojaron a un lado sus edredones de seda y gritaron que debían salir a cuidar sus ovejas. Las princesas saltaron de sus camastros de paja y quisieron ir a la corte y todas las demás de la misma manera. La pobre Caperucita roja sollozaba y sollozaba porque no podía ir a llevarle la canasta a su abuela, y como no tenía abuela no podía ir, claro, y sus padres estaban muy duplicados. Todo era tan misterioso y espantoso. La noticia se difundió muy rápidamente por la ciudad, y pronto una gran multitud se reunió alrededor de la tienda del nuevo cliente porque cada uno pensaba que él debía ser el responsable de todas estas travesuras.

La puerta de la tienda estaba cerrada con llave, pero pronto la derribaron con piedras. Cuando entraron apresuradamente, el Cliente no estaba allí, había desaparecido con todas sus mercancías. Entonces no supieron qué hacer. Pero era evidente que tenían que hacer algo en poco tiempo, ya que la situación empeoraba cada vez más.

La pequeña hija del alcalde apoyó la espalda contra la pared tapizada y plantó los dos pies en sus gruesos zapatos con firmeza. «Iré a cuidar de mis gansos», seguía llorando. No comeré mi desayuno. No saldré al parque. No iré a la escuela. Voy a cuidar a mis gansos. ¡Lo haré, lo haré, lo haré!

Y las princesas arrastraban sus ricos trenes sobre los ásperos pisos sin pintar de las pobres chozas de sus padres, y mantenían sus cabezas coronadas muy en alto y exigían ser llevadas a la corte. Las princesas eran en su mayoría niñas gansas cuando eran lo que eran, y sus gansos estaban sufriendo, y sus pobres padres no sabían lo que iban a hacer y se retorcían las manos y lloraban mientras miraban a sus hijos magníficamente vestidos.

Finalmente el Alcalde convocó a una reunión de los Concejales, y todos se reunieron en el Ayuntamiento. Casi todos tenían un hijo o una hija que era deshollinador, o niña guardia, o pastora. Nombraron presidente y tomaron muchísimos votos y votos en contra pero no se pusieron de acuerdo en nada, hasta que todos propusieron consultar a la Sabia. Luego todos levantaron la mano y votaron a favor por unanimidad.

Así que toda la junta de Concejales se puso en camino, de dos en dos, con el Alcalde a la cabeza, para consultar a la Sabia. Los concejales eran todos muy carnosos y llevaban bastones con cabeza de oro que balanceaban muy alto a cada paso. Mantenían la cabeza bien hacia atrás y la barbilla rígida, y cada vez que se encontraban con gente común, olisqueaban suavemente. Fueron muy imponentes.

La Mujer Sabia vivía en una pequeña choza en las afueras de la ciudad. Tenía un gato negro, excepto ella, estaba sola. Era muy mayor, había criado a muchos hijos y se la consideraba extraordinariamente sabia.

Pero cuando los Concejales llegaron a su cabaña y la encontraron sentada junto al fuego, sosteniendo su Gato Negro, se presentó una nueva dificultad. Siempre había sido bastante sorda y la gente se había visto obligada a gritar lo más fuerte que podía para hacerla oír, pero últimamente se había vuelto mucho más sorda y cuando los concejales intentaron exponerle el caso, no pudo oír una palabra. De hecho, estaba tan sorda que no podía distinguir un tono por debajo de G agudo. Los concejales gritaron hasta que se pusieron muy rojos, pero todo fue en vano: ninguno de ellos pudo alcanzar el sol agudo, por supuesto.

Así que todos los Concejales volvieron, balanceando sus bastones con cabeza de oro, y tuvieron otra reunión en el Ayuntamiento. Luego decidieron enviar a la cantante soprano más alta del coro de la iglesia a la mujer sabia que podía cantar en sol sostenido con la misma facilidad. Así que la gran cantante de soprano se dirigió a la casa de la mujer sabia en el carruaje del alcalde, y los regidores marcharon detrás, blandiendo sus bastones de cabeza dorada.

La cantante de gran soprano acercó la cabeza al oído de la mujer sabia y cantó todo sobre la Mascarada de Navidad y el terrible dilema en el que todos se encontraban, en sol sostenido; incluso subió más, a veces, y la mujer sabia escuchó cada palabra. .

Ella asintió tres veces y cada vez que asentía parecía más sabia.

'Vete a casa y dales una cucharada de aceite de ricino, todo el rato', dijo, luego tomó una pizca de rapé y no dijo nada más.

Entonces los Concejales se fueron a casa, y cada uno tomó un distrito y lo atravesó, con un sirviente que llevaba un cuenco inmenso y una cuchara, y cada niño tenía que tomar una dosis de aceite de ricino.

Pero no sirvió de nada. Los niños lloraron y forcejearon cuando los obligaron a tomar el aceite de ricino pero, dos minutos después, los deshollinadores lloraban por sus escobas y las princesas gritaban porque no podían ir a la corte, y la hija del alcalde, que Le habían dado una dosis doble, gritó más fuerte y con más fuerza: 'Quiero ir a cuidar mis gansos. Iré a cuidar mis gansos.

Entonces los Concejales tomaron a la gran cantante soprano y consultaron nuevamente a la mujer sabia. Esta vez estaba tomando una siesta, y la cantante tuvo que cantar en si bemol antes de que pudiera despertarla. Entonces ella se enojó mucho y el Gato Negro se puso de espaldas y escupió a los Concejales.

—Dales una paliza —le espetó—, y si eso no funciona, ponlos a dormir sin cenar.

Entonces los Concejales marcharon de regreso para intentar eso y todos los niños de la ciudad fueron azotados, y cuando eso no sirvió de nada, los acostaron sin cenar. Pero a la mañana siguiente, cuando se despertaron, estaban peor que nunca.

El Alcalde y los Concejales se indignaron mucho y consideraron que habían sido impuestos e insultados. De modo que partieron de nuevo hacia la Mujer Sabia, con la Alta Cantante Soprano.

Cantó en sol agudo cómo los Concejales y el Alcalde la consideraban una impostora, y no creían que fuera sabia en absoluto, y deseaban que se llevara su Gato Negro y se fuera más allá de los límites de la ciudad.

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La cantó maravillosamente, sonaba como la mejor música de ópera italiana.

—Querida de mí —pidió la Sabia cuando hubo terminado—, qué grandiosos son estos caballeros. Su Gato Negro se puso de espaldas y escupió.

'Cinco veces un gato negro son cinco gatos negros', dijo la mujer sabia. Y directamente había cinco gatos negros escupiendo y murmurando.

'Cinco por cinco gatos negros son veinticinco gatos negros'. Y luego estaban veinticinco de las pequeñas bestias enojadas.

—Cinco por veinticinco gatos negros son ciento veinticinco gatos negros —añadió la mujer sabia con una sonrisa—.

Luego, el alcalde, los concejales y la gran cantante soprano salieron precipitadamente por la puerta y regresaron a la ciudad. Ciento veinticinco gatos negros parecían llenar la cabaña de la mujer sabia por completo, y cuando todos escupieron y murieron juntos fue espantoso. Los visitantes ya no podían esperar a que ella multiplicara Black Cats.

A medida que avanzaba el invierno y llegaba la primavera, el estado de las cosas se hizo más intolerable. Se consultó a los médicos, quienes aconsejaron que se permitiera a los niños seguir sus propias inclinaciones, por temor a dañar sus constituciones. Así que las hijas de los regidores ricos estaban en los campos pastoreando ovejas, y sus hijos limpiando chimeneas o cargando periódicos y mientras las pobres asistentas y carboneros, los niños pasaban su tiempo como princesas y hadas. Un estado de sociedad tan trastornado era espantoso. Mientras la pequeña hija del alcalde cuidaba a los gansos en el prado como cualquier ganso común, su hermosa hermana mayor, Violetta, se sentía muy triste por eso y solía buscar en su mente alguna forma de alivio.

Cuando las cerezas maduraran en primavera, Violetta pensó que se lo preguntaría al hombre Cereza. Ella pensaba que el hombre Cereza era bastante sabio. Era un joven muy bonito y traía cerezas para vender en elegantes cestas de paja forradas de musgo. Así que ella se paró en la puerta de la cocina una mañana y le contó todo sobre el gran problema que había sobrevenido a la ciudad. Escuchó con gran asombro, nunca antes había oído hablar de él. Vivía varios kilómetros en el campo.

'¿Cómo se veía el cliente?' preguntó respetuosamente que pensaba que Violetta era la dama más bella de la tierra.

Luego Violetta describió al Cliente y le contó los infructuosos intentos que se habían hecho para encontrarlo. Había una gran cantidad de detectives trabajando constantemente.

¡Sé dónde está! dijo el hombre Cereza. Está en uno de mis cerezos. Lleva viviendo allí desde que maduraron las cerezas y no quiere bajar.

Entonces Violetta corrió y se lo contó a su padre muy emocionada, y él inmediatamente convocó una reunión de los Concejales, y en unas pocas horas la mitad de la ciudad estaba en el camino hacia el Cherry-man.

Tenía un hermoso huerto de cerezos repletos de frutos. Y, efectivamente, en una de las más grandes, entre las ramas más altas, estaba sentado el Cliente con su terciopelo rojo y ropa corta y sus rodilleras de diamantes. Miró hacia abajo entre las ramas verdes. '¡Buenos días amigos!' él gritó.

Los concejales agitaron sus bastones de oro y la gente bailó alrededor del árbol con rabia. Luego comenzaron a subir. Pero pronto descubrieron que eso era imposible. Tan rápido como tocaron un árbol con una mano o un pie, voló hacia atrás con una sacudida exactamente como si el árbol lo empujara. Probaron con una escalera, pero la escalera cayó hacia atrás en el momento en que tocó el árbol y cayó al suelo. Finalmente, trajeron hachas y pensaron que podían talar el árbol, Cliente y todo menos la madera resistieron las hachas como si fueran de hierro, y solo las abollaron, sin recibir ninguna impresión.

Mientras tanto, el Cliente se sentó en el árbol, comió cerezas y arrojó las piedras. Finalmente se puso de pie sobre una rama robusta y, mirando hacia abajo, se dirigió a la gente.

'No sirve de nada que intentes lograr algo de esta manera', dijo él, 'será mejor que parlotees. Estoy dispuesto a llegar a un acuerdo contigo y arreglar todo con dos condiciones '.

La gente guardó silencio entonces, y el alcalde dio un paso al frente como portavoz. 'Nombra tus dos condiciones', dijo con bastante irritación. Reconoces tácitamente que eres la causa de todo este problema.

'Bueno', dijo el Cliente, alcanzando un puñado de cerezas, 'esta Mascarada de Navidad tuya fue una hermosa idea, pero no la harías todos los años y es posible que tus sucesores no lo hagan en absoluto. Quiero que esos pobres niños tengan una Navidad todos los años. Mi primera condición es que todos los niños pobres de la ciudad cuelguen sus calcetines para regalos en el Ayuntamiento en cada Nochebuena y también se llenen. Quiero que la resolución sea archivada y guardada en los archivos de la ciudad.

¡Estamos de acuerdo con la primera condición! gritó el pueblo a una sola voz, sin esperar al Alcalde y los Concejales.

'La segunda condición', dijo el Cliente, 'es que este buen joven Cerezo aquí tenga a la hija del Alcalde, Violetta, por esposa. Ha sido amable conmigo, dejándome vivir en su cerezo y comer sus cerezas y quiero recompensarlo.

'Consentimos', gritaba todo el pueblo, pero el alcalde, aunque era tan generoso, era un hombre orgulloso. 'No consentiré en la segunda condición', gritó enojado.

'Muy bien', respondió el Cliente, recogiendo algunas cerezas más, 'entonces tu hija menor cuida a los gansos el resto de su vida, eso es todo'.

El alcalde estaba muy angustiado, pero la idea de que su hija menor fuera una gallina toda su vida era demasiado para él. Se rindió al fin.

'Ahora vete a casa y quítale los disfraces a tus hijos', dijo el Cliente, 'y déjame en paz para comer cerezas'.

Entonces la gente se apresuró a regresar a la ciudad, y encontraron, para su gran deleite, que los trajes se quitarían. Los alfileres permanecieron fuera, los botones permanecieron desabrochados y las cuerdas permanecieron desatadas. Los niños estaban vestidos con sus propias ropas y eran ellos mismos una vez más. Las pastoras y los deshollinadores volvieron a casa, se lavaron y vistieron con sedas y terciopelos, y se pusieron a bordar y jugar al tenis sobre césped. Y las princesas y las hadas se pusieron sus propios vestidos adecuados y se dedicaron a sus útiles trabajos. Hubo un gran regocijo en todos los hogares. Violetta pensó que nunca había sido tan feliz, ahora que su querida hermanita ya no era una gallina, sino su propia y delicada dama.

La resolución de proporcionar a cada niño pobre de la ciudad un calcetín lleno de regalos en Navidad se archivó solemnemente y se depositó en los archivos de la ciudad, y nunca se rompió.

Violetta estaba casada con el hombre Cereza, y todos los niños vinieron a la boda y esparcieron flores en su camino hasta que sus pies quedaron completamente escondidos en ellas. El Cliente había desaparecido misteriosamente del cerezo la noche anterior, pero dejó al pie unos hermosos obsequios de boda para la novia: un servicio de plata con un dibujo de cerezas grabado y un juego de porcelana con cerezas. , en pintura a mano, y una túnica de raso blanco, bordada con cerezas en el frente.


*De 'The Pot of Gold', copyright de Lothrop, Lee & Shepherd Co.


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