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Una historia de Navidad de Olive Thorne Miller



El azulejo delator

por Olive Thorne Miller

Comienza con un chisme de un vecino que había venido a ver a la señorita Bennett y le estaba contando sobre una familia que se había mudado recientemente al lugar y estaba en serios problemas. 'Y dicen que tendrá que ir a la casa de los pobres', finalizó.

¡Al asilo de pobres! ¡qué espantoso! ¿Y los niños también? y la señorita Bennett se estremeció.

—Sí, a menos que alguien los adopte, y eso no es muy probable. Bueno, debo irme —continuó el visitante, levantándose—. 'Me gustaría poder hacer algo por ella, pero, con mi casa llena de niños, tengo uso por cada centavo que puedo rastrillar y raspar'.



—Estoy segura de que sí, solo conmigo misma —dijo la señorita Bennett, mientras cerraba la puerta. —Estoy segura de que sí —repitió para sí misma mientras continuaba tejiendo—, es todo lo que puedo hacer para llegar a fin de mes, escatimando como lo hago, por no hablar de gastar un centavo por enfermedad y vejez. '

¡Pero la casa de los pobres! dijo de nuevo. ¡Ojalá pudiera ayudarla! y las agujas entraban y salían, entraban y salían, más rápido que nunca, mientras daba vueltas a esto en su mente. -Puede que renuncie a algo -dijo finalmente-, aunque no sé qué, a menos que ... a menos que -dijo lentamente, pensando en su único lujo-, a menos que deje mi té y no lo haga. Parece que PODRÍA hacer eso.

The Telltale Tile - por Olive Thorne Miller



En algún momento el pensamiento trabajó en su mente, y finalmente decidió hacer el sacrificio de su única indulgencia durante seis meses y enviar el dinero a su sufrida vecina, la Sra. Stanley, aunque nunca la había visto, y solo había escuchado. ella estaba en necesidad.

Apenas puedes adivinar cuánto sacrificio fue ese, tú, Kristy, que tienes tantos lujos.

Esa noche, la Sra. Stanley se sorprendió con un pequeño obsequio en dinero 'de un amigo', como decía el sobre que lo contenía.

'¿Quien lo envió?' preguntó, desde la cama donde estaba acostada.

'La señorita Bennett me dijo que no lo contara', dijo el niño, inconsciente de que ya se lo había dicho.

Al día siguiente, la señorita Bennett se sentó junto a la ventana tejiendo, como de costumbre, porque su contribución constante al fondo de los pobres de la iglesia era un cierto número de medias y guantes, cuando vio a una joven que se acercaba a la puerta de la cabaña. .

¿Quién puede ser? se dijo a sí misma. Nunca la vi antes. ¡Adelante!' llamó en respuesta a un golpe. La chica entró y se acercó a la señorita Bennett.

¿Es usted la señorita Bennett? ella preguntó.

—Sí —dijo la señorita Bennett con una sonrisa divertida.

Bueno, soy Hetty Stanley.

La señorita Bennett se sobresaltó y su color se puso un poco más brillante.

Me alegro de verte, Hetty. ella dijo, '¿no quieres sentarte?'

—Sí, por favor —dijo Hetty, sentándose cerca de ella.

'Vine a decirte cuánto te amamos por ...'

¡Oh, no lo hagas! ¡no digas nada más! interrumpió la señorita Bennett. ¡No importa eso! Háblame de tu madre y de tu hermanito.

Este era un tema interesante y hablaron seriamente sobre él. El tiempo pasó tan rápido que, antes de darse cuenta, llevaba una hora en la casa. Cuando se fue, la señorita Bennett le pidió que volviera, algo que nunca había hecho antes, porque no le gustaban los jóvenes en general.

'Pero, entonces, Hetty es diferente', se dijo a sí misma, preguntándose por su propio interés.

—¿Le agradeció a la amable señorita Bennett? fue la pregunta de su madre cuando Hetty abrió la puerta.

Hetty se detuvo como si la golpearan. —¡Vaya, no! No creo que lo haya hecho '.

—¿Y también te quedaste tanto tiempo? ¿Qué hiciste? He oído que en general no le gusta la gente.

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Hablamos y creo que es muy amable. Me pidió que volviera, ¿puedo?

Por supuesto que puede hacerlo, si a ella le interesa. Me alegraría hacer algo para complacerla.

Esa visita de Hetty fue la primera de una larga serie. Casi todos los días encontraba el camino hacia la cabaña solitaria, donde rara vez venía un visitante, y una extraña intimidad crecía entre los viejos y los jóvenes. Hetty se enteró de que su amiga tejía y pasaron muchas horas tejiendo mientras la señorita Bennett buscaba en su memoria historias que contar. Y luego, un día, bajó de un gran cofre en la buhardilla dos de los libros que solía tener cuando era joven y dejó que Hetty los mirara.

Uno era 'Thaddeus de Varsovia' y el otro 'Scottish Chiefs'. La pobre Hetty no tenía las docenas de libros que tienes, y estos eran tesoros en verdad. Se los leyó para sí misma y se los leyó en voz alta a la señorita Bennett, quien, para su propia sorpresa, encontró su interés casi tan entusiasta como el de Hetty.

Durante todo este tiempo, la Navidad se acercaba y sentimientos extraños e inusuales comenzaron a agitarse en el corazón de la señorita Bennett, aunque en general no pensaba mucho en esa época feliz. Quería hacer feliz a Hetty. No tenía dinero, así que fue a la buhardilla, donde sus tesoros de juventud habían estado escondidos durante mucho tiempo. Del cofre del que había sacado los libros sacó ahora una pequeña caja de madera clara, con un grabado transferido en la tapa. Con un suspiro, porque la vista le trajo viejos recuerdos, la señorita Bennett levantó la tapa por el lazo de cinta, sacó un paquete de cartas viejas y bajó las escaleras con la caja, llevándose también algunos trozos de seda brillante. de un paquete en el cofre.

'Puedo prepararlo para una caja de trabajo', dijo, 'y estoy segura de que a Hetty le gustará'.

Durante muchos días después de esto, la señorita Bennett tuvo su trabajo secreto, que ocultó cuidadosamente cuando vio venir a Hetty. Lentamente, de esta manera, hizo un bonito libro de agujas, un alfiletero diminuto y una bolsa de esmeril como una gran fresa. Luego, de su escaso stock, añadió agujas, alfileres, hilo y su único par de tijeras pequeñas, limpiado hasta el último extremo de brillo.

Solo tenía que comprar una cosa: un dedal, y que compró por un centavo, de latón tan brillante que era tan hermoso como el oro.

Muy bonita, la cajita se veía cuando estaba llena en el fondo, yacía un forro acolchado, que siempre había estado allí, y sobre él los accesorios que ella había hecho. Además de esto, la señorita Bennett tejió un par de guantes para cada uno de los hermanos y hermanas de Hetty.

La chica más feliz de la ciudad en la mañana de Navidad era Hetty Stanley. Para empezar, tuvo el placer de darles las manoplas a los niños, y cuando corrió a decirle a la señorita Bennett lo contentos que estaban, se sorprendió con el regalo de la extraña cajita de trabajo y su bonito contenido.

La Navidad terminó demasiado pronto, y el Año Nuevo, y fue a mediados de enero cuando llegó el momento que, durante toda su vida, la señorita Bennett había temido: el momento en que debería sentirse indefensa. No tenía dinero suficiente para contratar a una chica, así que lo único que podía imaginar cuando llegaría ese día era su horror especial: la casa de los pobres.

Pero esa buena acción suya ya había dado sus frutos y seguía dando. Cuando Hetty vino un día y encontró a su querida amiga tirada en el suelo como muerta, se asustó terriblemente, por supuesto, pero corrió tras los vecinos y el médico y se paseó por la casa como si perteneciera a ella.

La señorita Bennett no estaba muerta; tenía un ligero ataque de parálisis y, aunque pronto se recuperó y podría hablar, y probablemente tejer y posiblemente moverse por la casa, nunca podría vivir sola y hacer todo por ella misma, como lo había hecho.

Así que el médico les dijo a los vecinos que vinieron a ayudar, y así escuchó Hetty, mientras escuchaba ansiosa las noticias.

'Por supuesto que ya no puede vivir aquí, tendrá que ir a un hospital', dijo una mujer.

—O al asilo de pobres, más probablemente —dijo otro.

'Ella odiará eso', dijo el primer orador. La he oído estremecerse por la casa de los pobres.

¡Ella nunca irá allí! declaró Hetty, con ojos llameantes.

¡Hoity-toity! ¿Quién va a prevenir? preguntó el segundo orador, dirigiendo una mirada de desdén a Hetty.

'Lo soy', fue la intrépida respuesta. —Conozco todas las costumbres de la señorita Bennett, y puedo cuidarla, y lo haré —continuó Hetty indignada y, volviéndose de repente, se sorprendió al encontrar los ojos de la señorita Bennett fijos en ella con una mirada ansiosa e inquisitiva.

'¡Ahí! ¡Ella comprende! ella está mejor! ' gritó Hetty. ¿No puedo quedarme y cuidar de usted, querida señorita Bennett? preguntó, corriendo hacia la cama.

—Sí, puede —interrumpió el médico al ver la expresión del rostro de su paciente—, pero no debe agitarla ahora. Y ahora, mis buenas mujeres ', volviéndose hacia las demás,' creo que puede llevarse bien con su joven amiga de aquí, a quien sé que es una jovencita femenina, y será atenta y cuidadosa '.

Ellos entendieron la indirecta y se fueron, y el médico le dio instrucciones a Hetty sobre qué hacer, diciéndole que no debía dejar a la señorita Bennett. De modo que ahora la instalaban regularmente como enfermera y ama de llaves.

Pasaron días y semanas. La señorita Bennett pudo estar sentada en su silla, hablar y tejer, y caminar por la casa, pero no pudo quedarse sola. De hecho, tenía horror de quedarse sola, no podía soportar a Hetty fuera de su vista, y la madre de Hetty estaba muy dispuesta a perdonarla, porque tenía muchas bocas que llenar.

Proporcionar comida a dos de los que había estado escatimando a uno era un problema, pero la señorita Bennett comía muy poco y no volvió a tomar el té, por lo que se las arreglaron para llevarse bien y no sufrir realmente.

Un día, Hetty se sentó junto al fuego con su preciosa caja sobre las rodillas, que estaba arreglando por vigésima vez. La caja estaba vacía, y sus ojos jóvenes y agudos notaron un poco de polvo en el forro de seda.

'Creo que sacaré esto y lo limpiaré', le dijo a la señorita Bennett, 'si no le importa'.

—Haga lo que quiera con él —respondió la señorita Bennett—, es suyo.

Así que levantó con cuidado la seda, que se pegó un poco.

—Bueno, aquí hay algo debajo —dijo ella—, un papel viejo y tiene escrito.

'Tráemelo', dijo la señorita Bennett, 'tal vez sea una carta que me he olvidado'.

Hetty lo trajo.

—¡Vaya, es la escritura de papá! —dijo la señorita Bennett, mirando de cerca el papel descolorido— ¿y qué puede significar? Nunca lo vi antes. Dice: 'Mire y encontrará'; ese es un texto bíblico. ¿Y qué es esto debajo? 'Una palabra al sabio es suficiente'. No entiendo, debe haberlo puesto allí él mismo, porque nunca quité ese forro, pensé que estaba abrochado. ¿Qué puede significar? y reflexionó mucho sobre ello, y todo el día pareció distraerse.

Después del té, cuando se sentaron ante el fuego de la cocina, como siempre hacían, con sólo la luz del fuego parpadeando y bailando en las paredes mientras tejían, o contaban historias o hablaban, ella le contó a Hetty sobre su padre: que habían vivido cómodamente en esta casa, que él construyó, y que todo el mundo suponía que tenía mucho dinero y que dejaría lo suficiente para cuidar a su único hijo, pero que cuando murió repentinamente no se había encontrado nada, y nunca se había encontrado nada desde ese día. a esto.

Parte del lugar se lo alquilé a John Thompson, Hetty, y ese alquiler es todo lo que tengo para vivir. No sé qué me hace pensar en los viejos tiempos esta noche.

'Lo sé', dijo Hetty, 'es ese papel, y sé a qué me recuerda', gritó de repente, de una manera muy inusual en ella. Es ese azulejo de allí. Se levantó de un salto, corrió hacia el lado de la chimenea y puso la mano sobre el azulejo al que se refería.

A cada lado de la chimenea había una hilera de azulejos. Eran temas de la Biblia, y la señorita Bennett a menudo le contaba a Hetty la historia de cada uno de ellos, y también las historias que solía inventar sobre ellos cuando era joven. El que Hetty tenía en la mano ahora tenía la imagen de una mujer parada ante una puerta cerrada, y debajo de ella las palabras del papel amarillo: 'Mira, y encontrarás'.

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'Siempre sentí que había algo diferente en eso', dijo Hetty con entusiasmo, 'y sabes que me dijiste que tu padre te habló sobre eso, sobre qué buscar en el mundo cuando él se fuera, y otras cosas'.

—Sí, lo hizo —dijo la señorita Bennett pensativamente—, ahora que lo pienso, dijo mucho al respecto, y de una manera significativa. No lo entiendo ', dijo lentamente, dándole vueltas en la cabeza.

'¡Hago!' gritó Hetty con entusiasmo. ¡Creo que debes buscar aquí! ¡Creo que está suelto! y trató de sacudirlo. ¡Está suelto! gritó emocionada. —Oh, señorita Bennett, ¿puedo sacarlo?

La señorita Bennett se había puesto mortalmente pálida. —Sí —jadeó, sin saber apenas lo que esperaba o se atrevía a esperar.

Un repentino empujón de los fuertes dedos de Hetty, y la baldosa se deslizó por un lado y cayó al suelo. Detrás había una abertura en el ladrillo. Hetty empujó en su mano.

¡Hay algo ahí! dijo en un tono de asombro.

¡Una luz! —dijo la señorita Bennett con voz ronca.

No había una vela en la casa, pero Hetty tomó una marca del fuego, la levantó y miró hacia adentro.

'Parecen bolsas, atadas', gritó. ¡Oh, ven aquí tú mismo!

La anciana se acercó cojeando y metió la mano en el agujero, sacando lo que alguna vez fue una bolsa, pero que se hizo añicos en sus manos, y con él - ¡oh, maravilla! - un puñado de piezas de oro, que cayó con un tintineo en el hogar, y rodó por todos lados.

¡El dinero de mi padre! ¡Oh, Hetty! fue todo lo que pudo decir, y se agarró a una silla para no caerse, mientras Hetty estaba casi loca y hablaba como una loca.

'¡Oh, Dios mío! ¡bueno! ¡ahora puedes tener cosas para comer! y podemos tener una vela! ¡y no tendrás que ir a la casa de los pobres!

-¡No, de hecho, querida niña! gritó la señorita Bennett, que había encontrado su voz. Gracias a ti, ¡bendición! Me sentiré cómodo ahora el resto de mis días. ¡Y tu! ¡Oh! ¡Nunca te voy a olvidar! Por ti me ha llegado todo lo bueno.

—¡Oh, pero ha sido tan buena conmigo, querida señorita Bennett!

¡Nunca debería haberlo adivinado, preciosa niña! Si no hubiera sido por tu rapidez, habría muerto y nunca lo habría encontrado.

Y si no me hubieras dado la caja, podría haberse oxidado en ese cofre.

¡Gracias a Dios por todo, niña! Saque dinero de mi bolso y vaya a comprar una vela. No necesitamos guardarlo para pan ahora. ¡Oh, niño! se interrumpió a sí misma, '¿sabes ?, tendremos todo lo que queremos mañana. ¡Vamos! ¡Vamos! Quiero ver cuánto hay '.

Se compró la vela, se sacó el oro y se contó, y resultó ser más que suficiente para darle a la señorita Bennett un ingreso cómodo sin tocar el capital. Se volvió a colocar y se volvió a colocar el azulejo, como el lugar más seguro para guardarlo hasta la mañana, cuando la señorita Bennett tenía la intención de ponerlo en un banco.

Pero aunque se fueron a la cama, la señorita Bennett no se quedó dormida ni un ojo para planear lo que haría. Había mil cosas que quería hacer primero. Conseguir ropa para Hetty, alegrar la vieja casa, contratar a una niña para relevar a Hetty, para que la querida niña vaya a la escuela, para educarla para que sea una mujer noble: todas sus viejas ambiciones y deseos para sí misma se convirtieron en realidad. vida para Hetty. Porque ni un pensamiento de su vida futura estaba separado de Hetty.

En muy poco tiempo todo cambió en la cabaña de la señorita Bennett. Había adoptado públicamente a Hetty y la había anunciado como su heredera. Habían instalado a una niña en la cocina, y Hetty, con ropa muy nueva, había comenzado la escuela. La pintura fresca por dentro y por fuera, con muchas comodidades nuevas, hizo que la vieja casa fuera encantadora y luminosa. Pero nada podía cambiar las agradables y felices relaciones entre los dos amigos, y no se podía encontrar una familia más feliz y alegre en ninguna parte.

La felicidad es una doctora maravillosa y la señorita Bennett creció mucho mejor, que pudo viajar, y cuando Hetty terminó la escuela, vieron un poco del mundo antes de establecerse en una vida tranquila y útil.

—Te debo todo el consuelo del mundo —dijo Hetty un día, cuando la señorita Bennett le había propuesto algo nuevo para aumentar su disfrute.

¡Ah, querida Hetty! cuanto te debo! Si no fuera por usted, sin duda yo sería en este momento un pobre y tembloroso en esa terrible casa de pobres, mientras que otra persona estaría viviendo en esta querida casa vieja. Y todo viene —agregó en voz baja— de ese único pensamiento desinteresado, de esa única abnegación por los demás.


*De 'Kristy's Queer Christmas', Houghton, Mifflin & Co., 1904.


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